比爾蓋茨的投資基金 Breakthrough Energy Ventures 最近向一家沒有收入也沒有客戶的七人初創公司Mangrove Lithium投資了 1000 萬美元。

這是一項利基投資,但可能對快速增長的電動汽車市場產生重大影響,因為其創始人旨在改善鋰供應鏈的一個非常具體的部分:將原料鋰轉化為電池材料。

鋰用于電動汽車的電池,因為它是最輕的金屬,并且具有最高的荷重比,這在您制造用于運輸的電池時很重要。根據國際能源署的數據,在過去十年中,電動汽車的數量迅速增加,全球道路上行駛的電動汽車已超過 1000 萬輛。隨著對電動汽車的需求持續增長,對鋰的需求也將持續增長。

鋰離子電池市場情報公司Benchmark Mineral Intelligence的首席運營官安德魯·米勒 (Andrew Miller) 表示,到 2030 年,電動汽車電池數量和尺寸的增長將占鋰需求的 90% 以上。電動汽車供應鏈。預計需求將從 2020 年的約 354,000 公噸碳酸鋰當量增長到 2030 年的 257 萬公噸。(碳酸鋰當量是用于標準化生產的不同鋰產品重量的指標。)

米勒說,這種需求可能難以滿足,不是因為鋰的數量有限,而是因為將鋰轉化為電池行業可以使用的形式的資源有限。

紅樹林旨在幫助消除這一瓶頸。

“生產電池級鋰化合物的競爭技術需求量很大,”市場研究公司 IHS Markit 的化學品、礦物和采礦業首席研究分析師Céline Büchel解釋說。“需要建設新的生產能力,以滿足電池驅動汽車的巨大需求。”

‘過程的核心’

鋰市場有五個細分市場:采礦和提煉;化學處理;電池零部件制造;電池組裝;和最終用途生產,其中電池用于手機、筆記本電腦、電動汽車等。

Mangrove 的技術專注于第二階段,化學加工。

“我們是這個過程的核心,”Mangrove 首席執行官 Saad Dara 告訴 CNBC。“我們將粗鋰提煉成電池級產品,”

紅樹林的第一次迭代始于 2013 年,作為Dara在不列顛哥倫比亞大學的研究生項目,他在那里獲得了化學和生物工程博士學位。

2017 年,Dara 和他的同事從加拿大聯邦政府那里獲得資金,用于海水淡化和化學品生產,并將該技術變成一家公司,最初名為 Mangrove Water Technologies。(它仍在加拿大西部進行海水淡化項目。)

2018 年,來自南美洲的一家鋰生產商對 Mangrove 團隊是否可以將氯化鋰(一種在采礦中從地下開采出來的特定形式的鋰)加工成氫??氧化鋰感興趣。該調查促使這家初創公司尋求一種電化學工藝,該工藝以該公司聲稱比傳統工藝更節能的方式提煉鋰。

“鋰提取和加工的問題通常是效率很低,”研究和咨詢公司 Cleantech Group 的材料和化學分析師Ian Hayton。“目前的鋰提取過程,你可能只能從實際的鹽水或硬巖中提取大約 50% 的鋰。”

Dara 說,紅樹林技術恢復了 90%。

Dara 還解釋說,工業過程中使用的原料或原材料與化學加工中的產品保持分離,從而產生更高質量的產品。

“我們的運作方式是,正在生產的氫氧化鋰或碳酸鋰不會與其他化學品發生相互作用。它不會與其他事物接觸。因此,它正在生產高質量的電池級產品,”他說。

這是很多承諾,但 Breakthrough Energy Ventures 支持它的賭注。

Breakthrough Energy Ventures 投資委員會聯合負責人 Carmichael Roberts 對 CNBC 表示:“我們對 Mangrove 的投資源于我們對電動汽車增長、鋰需求大幅增加以及由此導致的潛在供應和成本限制的分析。”

“當 Mangrove 能夠成功部署其解決方案時,電池級氫氧化鋰的成本將降低 40%,并提高鹵水生產和精煉項目的[內部回報率],使它們能夠更快、更低地上線。成本,”他補充說。“這將是一件非常重要的事情。”

Lithium 的承諾給加州大學圣地亞哥分校教授鄭晨留下了深刻的印象,他致力于鋰離子電池的回收過程,但與該公司沒有任何關系。

“直接生產高純度碳酸鋰和氫氧化鋰的能力令人印象深刻,”陳說。但他表示,擴大規??赡苁且粋€挑戰。

“看起來他們已經展示了合理的規模,但他們能否在成本效益的同時以10000噸的規模生產高純度鋰鹽?如果他們可以,這將改變游戲規則,”陳說。

紅樹林并不是 Breakthrough 在該領域的唯一投資。10 月,該公司宣布對 Lilac Solutions進行投資,Lilac Solutions 是一家鋰提取技術公司,可增加從鹵水資源中生產鋰。

Mangrove 擁有 7 名員工和一個在溫哥華運營的試點工廠,并將利用 Breakthrough 的資金建造一個商業、工業規模的工廠。Dara 表示,該公司的目標是在 2022 年底之前擁有付費客戶。

兩害相權取其輕

紅樹林的價值主張是一個尖銳的提醒,即使是一個值得稱贊的目標,比如淘汰耗油量大的車輛以實現全球減排目標,也可能會產生意想不到的后果。

那是因為鋰礦開采會消耗大量的能源和水,并且會破壞土地。

海頓對 CNBC 表示:“如果您考慮使用 [電動汽車] 與汽油汽車相比,運輸的影響可能仍然較小,即使對鋰礦開采有負面影響。”“因此,問題是要盡量減少您的采礦量。我認為這很重要。然后,最大限度地減少采礦的影響。”

另一個潛在的解決方案是增加鋰的回收利用。

“但即使你所做的只是整天回收材料,我們仍然沒有足夠的材料庫存來裝入我們需要的車輛。所以必須有采礦,”海頓說。

海頓說,最大限度地減少鋰開采的影響意味著最大限度地提高鋰的生產效率。

“任何將鋰產量從 50% 提高到 90% 的任何人——這絕對是巨大的,”海頓說,并補充說紅樹林有一點優勢,因為該公司已經存在了一段時間。

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